Экономический рост определяется здесь как устойчивое повышение совокупного производства товаров и услуг в рассматриваемом обществе. В последние десятилетия его объем измеряется в терминах национального дохода либо валового национального продукта (ВНП). (С точки зрения статистики существует небольшая разница между ВНП и национальным доходом, который немного меньше, чем ВНП, но в силу ряда причин это различие будет игнорироваться; оба показателя почти всегда изменяются в одном направлении. Иногда используется также другой показатель, валовой внутренний продукт (ВВП). Его величина обычно занимает промежуточную позицию между ВНП и национальным доходом.) Хотя для более ранних эпох данных о национальном доходе не существует, в некоторых случаях можно получить их оценки. В любом случае, даже не имея количественных показателей, на основе косвенных данных, как правило, можно определить, что происходило с валовым продуктом в течение какого-либо периода — возрастал ли он, падал, или оставался примерно неизменным.

Развитые и слаборазвитые страны

Рост валового производства может иметь место либо в результате увеличения затрат факторов производства (земля, труд, капитал), либо в результате более эффективного использования прежнего объема факторов. Если численность населения возрастает, то возможен рост валового производства при неизменном производстве на душу населения. Последнее может даже сократиться, если темп роста численности населения превышает темп роста производства, как это наблюдалось в последние годы в слаборазвитых странах. В интересах сравнения уровней благосостояния об экономическом росте имеет смысл говорить только тогда, когда происходит увеличение производства в расчете на душу населения.

Проблемы возникают также при сопоставлении объемов производства в двух различных обществах или в одном и том же обществе в разные моменты времени. Тому есть две причины. Как правило, национальный доход и сходные показатели имеют денежное выражение, однако ценность денежных единиц подвержена существенным колебаниям и их сравнение часто сопряжено с серьезными трудностями. В принципе, необходимо построить показатель "реального" дохода, т.е. дохода, который измеряется в единицах постоянной реальной ценности. Мы не будем здесь касаться практических трудностей, связанных с конструированием подобных показателей, но читателю необходимо помнить о них при рассмотрении сопоставлений, с которыми он встретится.

Вторая проблема связана со сравнением стоимостных объемов производства в двух экономиках, структура которых сильно различается, — например, когда выпуск в одной экономике состоит преимущественно из сельскохозяйственных продуктов, потребляемых без промышленной переработки (или после незначительной переработки), а выпуск второй экономики — из готовых промышленных товаров. Эта проблема не имеет простого и определенного решения, но обычно связанные с ней количественные аспекты сопоставления не препятствуют продуктивному анализу.